Segui 100.000 animali per sfruttare il loro sesto senso: la folle scommessa dell'”Internet degli animali”

Prevedendo un disastro naturale o l’emergere di un virus, gli animali potrebbero un giorno aiutarci. Come ? Grazie allo studio su larga scala del loro comportamento, spesso guidati da un sesto senso estraneo all’uomo. Per questo, i ricercatori hanno lanciato due anni fa un progetto su larga scala, ICARUS, volto a dotare finalmente 100.000 animali sentinella di sensori per seguirli dallo spazio e vedere così cosa hanno da insegnarci. Nell’edizione di aprile della rivista Trends in Ecology and Evolution, gli scienziati dettagliano il loro concetto basato sull’Internet delle cose, che hanno opportunamente soprannominato “Internet degli animali”!

Tutto è iniziato con un merlo, il primo animale da avventura dotato di un sensore nel settembre 2020, che lo ha accompagnato dalla Bielorussia all’Albania. Fin qui nulla di originale poiché, dagli anni ’60, circa 3,5 milioni di uccelli selvatici in tutto il mondo sono stati inanellati per saperne di più, in particolare, sui loro movimenti e sui loro areali.

Questo merlo può tuttavia vantarsi di essere il primo uccello le cui coordinate GPS sono state trasmesse alla Stazione Spaziale Internazionale (ISS) e poi rispedite sulla Terra! Niente di inutile qui: mentre gli anelli hanno permesso di ricollocare solo una piccola parte degli uccelli (meno dell’1% è stato visto più di una volta), la navicella spaziale in orbita a un’altitudine di 400 km, regolarmente entro la portata radio dei sensori, ora permette di ottenere un’enorme quantità di dati, liberamente accessibili online su una piattaforma denominata Movebank.

Anticipare la prossima pandemia?

Nell’autunno del 2020 sono stati così prodotti circa 5.000 trasmettitori per effettuare le prime ricerche sulle migrazioni di merli e tordi. Presto seguirono altri esperimenti, che coinvolsero non solo uccelli ma anche, ad esempio, rettili, come le tartarughe delle Galapagos, note per nascere, deporre uova e morire in luoghi ben definiti.

Ma – ed è questa la principale innovazione di questa tecnologia – il sensore in miniatura che pesa tra i tre ei quattro grammi non comunica solo la posizione dell’animale. Può trasmettere dati sul suo ambiente, come temperatura o umidità, o anche sulla sua salute, cosa particolarmente istruttiva per quanto riguarda mammiferi come i pipistrelli della frutta, le cui popolazioni sono già state rintracciate da ICARUS. Questi stessi pipistrelli di cui si è parlato durante la pandemia…

“Per potenziali serbatoi animali di malattie infettive, l’osservazione della Terra con sensori animali può aiutare a identificare potenziali hotspot di trasmissione di malattie, mappare e monitorare il potenziale di trasmissione”, spiega lo studio, guidato dal Centro per la biodiversità dell’Università di Yale, USA e dal Max Planck Istituto per il comportamento animale, Germania. “Il monitoraggio degli individui positivi agli anticorpi offre agli epidemiologi la possibilità di individuare i veri ospiti di zoonosi come l’ebola e la malattia da coronavirus 2019 (COVID-19). »

Complicato dalla guerra in Ucraina

Altre applicazioni dovrebbero consentire di anticipare gli eventi naturali o di monitorare i fenomeni causati dall’attività umana. Le oche cambiano rotta? È un possibile indicatore dello scioglimento della neve. La fauna selvatica che vive vicino a un vulcano si comporta in modo strano? E se erutta! Gli animali selvatici lasciano improvvisamente il loro habitat? Potrebbe essere l’annuncio di un terremoto. Secondo gli autori dello studio, l’immaginazione sarebbe l’unico limite.

Attualmente, i sensori sono stati installati in 91 siti in tutti i continenti. E l’obiettivo di 100.000 animali? “Penso che potremmo arrivarci in tre o cinque anni”, afferma Walter Jetz, professore di ecologia alla Yale University. “Una vasta comunità globale di scienziati e hobbisti addestrati come i bird banders è pronta a supportare l’implementazione dei beacon. Con un costo di circa $ 300 per pezzo, che dovrebbe diminuire con il numero di beacon prodotti, l’investimento iniziale sarebbe sostanzioso, ma minuscolo rispetto al costo delle grandi missioni satellitari. Il numero di 100.000 non è ovviamente scolpito nella pietra, ma è un obiettivo realistico e che consentirebbe di monitorare almeno 500 specie nel mondo con campioni sufficienti per specie. »

Un evento ha però seminato pietre negli stivali del biologo e dei suoi soci: la guerra in Ucraina. Perché l’antenna che originariamente consentiva la trasmissione dei dati è installata sul segmento russo della ISS. Tuttavia, il conflitto ha minato i programmi congiunti dell’agenzia spaziale russa, Roscosmos, e delle sue controparti europee. La condivisione delle informazioni ICARUS è stata interrotta. Come hanno spiegato alla rivista Science, gli iniziatori del progetto hanno tuttavia strappato ai giocatori spaziali la promessa di trasmettere i dati attraverso altri satelliti entro la fine dell’anno. Decisioni umane, cosa potrebbe esserci di più imprevedibile…

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