Se il cane è il migliore amico dell’uomo, è perché non aveva scelta.

Il cane non è sempre stato il migliore amico dell’uomo; è stato selezionato ed evoluto per soddisfare i criteri degli esseri umani.

Dall’addomesticamento dei canidi, decine di millenni fa, abbiamo avuto innumerevoli prove che mostrano il legame molto speciale che unisce queste maestose bestie alla specie umana. Per molti versi, questa relazione è unica nella storia umana; non è un caso che oggi si parli di “il migliore amico dell’uomo”. E i ricercatori hanno appena scoperto una delle forze trainanti dietro questa dinamica.

I cani sono unici nel loro legame reciproco con gli esseri umani“, spiega la coautrice dello studio Anne Burrows. “Ciò è particolarmente evidente nello scambio di sguardi; è qualcosa che non vedi con altri animali domestici“, insiste.

Dal lupo al cane, millenni di evoluzione e selezione

Nel tentativo di scoprire le cause di questa relazione privilegiata, Burrows e il suo team hanno iniziato confrontando l’anatomia dei cani contemporanei con quella dei loro antenati, i lupi. È un modo per determinare quali tratti sono stati favoriti dalla selezione “naturale” da quando i primi canidi furono addomesticati più di 15.000 anni fa.

Da allora le nostre due specie hanno formato un formidabile tandem; sebbene non siano più importanti per la nostra sopravvivenza come lo erano all’alba dell’umanità, continuano ad occupare un posto considerevole in molte culture. E nel corso dei millenni, queste specie si sono evolute notevolmente a contatto con l’uomo.

Questi cambiamenti sono il risultato di due fattori paralleli. In primo luogo, c’è la selezione consapevole operata dagli esseri umani per selezionare i tratti più desiderabili. Questi possono essere tratti comportamentali come la lealtà o l’istinto pastorale. Oggi anche i criteri estetici sono molto importanti per i proprietari.

Ma c’è anche un altro livello da tenere in considerazione: oltre a questa selezione umana, i cani hanno continuato a essere soggetti a una forma di selezione che si potrebbe quasi definire “naturale”, perché non praticata consapevolmente dall’uomo.

Infatti, poiché l’uomo seleziona attivamente i cani sulla base di questi criteri estetici, la selezione naturale tende anche a favorire gli individui che soddisfano questi criteri. Evolvendosi a contatto con la nostra specie, si scopre che i cani hanno sviluppato alcuni tratti particolarmente utili per interagire con noi.

Rispetto ai lupi, i cani hanno una muscolatura facciale molto sottile che conferisce loro espressioni molto più definite… e istintivamente più sorprendenti per l’occhio umano. © Milo Weiler / Oscar Sutton – Unsplash

Le espressioni facciali al servizio delle relazioni sociali

In questo caso, i muscoli del viso fanno parte di queste caratteristiche. Per riassumere molto brevemente, nei mammiferi ci sono due categorie principali di fibre muscolari; fibre a contrazione lenta e fibre a contrazione rapida.

Le fibre lente sono corte, robuste e altamente vascolarizzate; sono ciò che ti consente di sostenere sforzi come correre una maratona o trasportare un carico. All’estremità opposta dello spettro, le fibre veloci sono molto più reattive. Alcuni servono in sforzi esplosivi; altri sono usati per movimenti fini e delicati. Si trova, ad esempio, nelle dita o nei muscoli del viso che definiscono le espressioni.

Ed è proprio quest’ultimo che ha turbato i ricercatori. Si sono resi conto che nei lupi la muscolatura facciale è composta principalmente da fibre lente (75%). D’altra parte, nei cani domestici contemporanei, ci sono fibre significativamente più veloci che servono a controllare l’espressione (dal 66 al 95%).

È questo elemento che consente loro, ad esempio, di utilizzare i famosi “occhi di cane” quando chiedono un bocconcino. È quindi un elemento fondamentale nel rapporto tra le nostre due specie. In effetti, numerosi studi hanno già dimostrato che gli esseri umani reagisce istintivamente ai volti dei suoi simili (vedi Percezione dei volti). A volte questo cablaggio neurologico ci spinge anche a individuare queste stesse espressioni in forme molto astratte. Funziona anche con gli animali, come con il famoso “sorriso” dello Shiba Inus.

Il famoso “sorriso” dello Shiba Inus non ha nulla a che vedere con il sorriso umano… ma il nostro cervello tende a interpretarlo in quel modo, e questo è più che sufficiente per ammorbidirci. © shiba_uni_20190107

Una sindrome di Stoccolma in evoluzione

Molto spesso, l’interpretazione è totalmente sbagliata; nella maggior parte dei casi, queste “espressioni” non hanno affatto lo stesso significato da una specie all’altra. Ma il nostro cervello è lo stesso programmato per riconoscerli; inconsciamente, abbiamo quindi selezionato cani con espressioni facciali più pronunciatee così più soddisfacente per il nostro cervello calibrato dalle relazioni umane.

Durante il processo di addomesticamento, gli esseri umani hanno selezionato i cani sulla base di espressioni facciali simili alla nostra“, spiega Anne Burrows. “I muscoli dei cani potrebbero quindi essersi evoluti in parallelo per sviluppare fibre più veloci, che hanno ulteriormente facilitato la comunicazione tra le nostre due specie.”, precisa.

In altre parole: l’uomo ha avviato un processo di selezione artificiale in base ai propri criteri, e l’evoluzione ha fatto il resto. E questo non deve nulla al caso. In Occidente, infatti, non esistono quasi più vere specie di cani selvatici. La sopravvivenza delle specie dipende quindi dal loro status di animali domestici e, per estensione, dal loro rapporto con l’uomo; e rafforzando il loro arsenale di comunicazione con gli umani, queste specie hanno anche notevolmente migliorato le loro possibilità di sopravvivenza. Una sorta di sindrome di Stoccolma progressiva, insomma.

Questo significa che l’evoluzione alla fine li doterà di parole per le stesse ragioni? Ci vediamo tra qualche millennio per scoprirlo!

Il testo dello studio è disponibile qui.

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