Perché i cani ci muovono così tanto? I ricercatori trafiggono il segreto delle loro espressioni

Impossibile resistere quando inclina la bocca e ti fissa: eccoti, come tanti altri proprietari di cani, in balia del tuo compagno, pronto a dargli carezze e cibo. La scienza dice oggi perché Sultan, Rex e Chipie sono così carini. Secondo uno studio presentato martedì al congresso Experimental Biology 2022 a Philadelphia, USA, ci sono differenze nella muscolatura facciale tra cani e lupi che rendono il nostro amico più vicino a noi rispetto al suo antenato nelle sue espressioni. E la sua addomesticazione da parte dell’uomo non è estranea a questa metamorfosi.

Lo studio si concentra sull’anatomia di due minuscoli muscoli utilizzati per formare le espressioni facciali, noti come muscoli mimetici, il cosiddetto muscolo orbicolare della bocca e il muscolo zigomatico maggiore. La loro contrazione dipende da cellule lunghe chiamate fibre, di cui esistono diversi tipi: fibre a contrazione rapida che, come suggerisce il nome, consentono di formare rapidamente espressioni e fibre a contrazione lenta che sono più efficienti per lunghi movimenti. Nell’uomo, i cui gesti facciali sono ricchi, i primi dominano nei due muscoli studiati.

Confrontando i muscoli mimetici dei canini, Anne Burrows e Madisen Omstead, professori della Duquesne University di Pittsburgh, in Pennsylvania, hanno scoperto che le fibre a contrazione rapida erano anche significativamente più numerose nei cani (66-95%) rispetto al lupo grigio (25% , in media). Al contrario, le fibre a contrazione lenta erano presenti solo per circa il 10% nella specie domestica, contro il 29% nella sua “cugina” selvatica.

Un look unico!

Lo studio suggerisce quindi che il cane, grazie ai muscoli facciali più veloci, fosse in grado di comunicare più facilmente con gli esseri umani. La sua migliore mobilità facciale gli permette, ad esempio, di alzare un sopracciglio o di abbaiare, dove il lupo ulula, con un movimento più lungo. Un precedente studio pubblicato nel 2019 dallo stesso team di ricercatori aveva anche dimostrato che il cane ha un muscolo intorno all’occhio che il lupo non ha e che sarebbe responsabile del suo sopracciglio alzato e del suo sguardo toccante. .

I cani si sono differenziati geneticamente dai lupi oltre 30.000 anni fa durante il processo di addomesticamento. Per gli autori di questa nuova ricerca, è molto probabile che gli esseri umani abbiano selezionato cani con espressioni facciali simili alle loro. Un’ipotesi tutt’altro che fantasiosa. Opere più antiche affermano che le orecchie cadenti dei cani sarebbero il risultato di questa stessa selezione. Un esperimento condotto negli anni ’50 in Russia dai genetisti Dmitri Belyaev e Lyudmila Trut ha mostrato che scegliendo la più docile delle volpi, abbiamo ottenuto in poche generazioni animali coraggiosi con le orecchie cadenti e veloci a scodinzolare!

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