Il gatto, questo formidabile flagello per la biodiversità delle isole

Non lasciarti ingannare dall’aspetto goffo e pacifico del tuo gatto quando trascorre dalle 12 alle 16 ore di sonno quotidiano sul tuo divano. Diversi studi hanno concluso che il nostro felino preferito è un predatore all’apice: roditori, uccelli, rettili, insetti, tutto ciò che arriva alla sua portata è una potenziale preda. Mentre i gatti domestici causano danni relativamente limitati – circa 30 prede all’anno – a causa del loro territorio limitato e dell’essere nutriti dal loro proprietario, quelli che tornano in natura a volte causano gravi danni. Chiamati “gatti selvatici”, questi gatti che si nutrono esclusivamente in natura possono catturare più di 1.000 prede all’anno. Sulle isole, il rischio che rappresentano per una biodiversità spesso fragile ed endemica può essere talvolta irreversibile..

Alle 18e e 19e secoli, il gatto è stato introdotto dai coloni europei nelle isole di tutto il mondo. Anche su un’isola grande come l’Australia, ci sono voluti solo 200 anni della sua presenza per apparire nella lista nera delle specie invasive: i gatti selvatici uccidono 350 milioni di uccelli e 600 milioni di rettili ogni anno. Un recente studio, pubblicato su Rapporti scientifici il 16 giugno 2022, ha mostrato che la predazione dei gatti selvatici rappresenta una vera minaccia per specie come il dunnart di Kangaroo Island, un marsupiale endemico di quest’isola dell’Australia meridionale.

Minaccia per i dunnart di Kangaroo Island

Con i suoi 4.400 km2, Kangaroo Island è la terza isola più grande dell’Australia. Tra le specie che ospita, il dunnart (Sminthopsis aitkeni), un piccolo marsupiale insettivoro, è classificato come in pericolo di estinzione, a causa della sua piccola popolazione in un areale molto ristretto. Per stimare la percentuale di dunnart cacciati dai gatti selvatici, gli zoologi hanno posizionato trappole subito dopo un incendio boschivo tra il 2019 e il 2020, che ha consumato un terzo dell’isola, compreso il 98% dell’habitat del dunnart. “Il fuoco tende a concentrare i predatori e le loro prede in “oasi” risparmiate dalle fiamme“spiega Louis Lignereux, ricercatore presso la School of Animal and Veterinary Sciences dell’Università di Adelaide (Australia).”Non sappiamo se i dunnart siano stati spinti in queste zone di rifugio o se si trovassero lì prima dell’incendio, ma sono piccoli mammiferi non molto più grandi dei topi, che immagino meno capaci di spostarsi su grandi distanze. .

Hanno analizzato il contenuto del tubo digerente di 86 gatti selvatici, catturati ed soppressi nel 2020 ai sensi della legge australiana sul controllo dei parassiti. I risultati hanno rivelato i resti di 263 diverse prede, tra cui la maggior parte di piccoli mammiferi, uccelli, rettili e artropodi. I resti di 8 dunnart sono stati trovati in 7 gatti, ovvero l’8% del campione prelevato. Data la rarità dell’animale, questo è un tasso significativo e conferma per la prima volta che i gatti consumano dunnarts. Inoltre, rimane il bandicoot marrone meridionale (Isoodon obesulus), un’altra specie in via di estinzione, è stata trovata nel cibo per gatti quando i ricercatori credevano che fosse protetto sull’isola, fuori dalla portata della volpe rossa della terraferma. A questo punto Kangaroo Island ha molte specie cacciate dal gatto, che non è in competizione con la volpe rossa, assente sull’isola.“, continua Louis Lignereux.

I ricercatori hanno calcolato che il numero di gatti che vivevano sull’isola aveva raggiunto un’abbondanza relativa maggiore rispetto alla terraferma. Una situazione che potrebbe spingere le autorità ad adottare misure contro la sua proliferazione. “Uno studio del 2020 stima che ci siano tra 660 e 1.600 gatti selvatici su Kangaroo Island, specifica Louis Lignereux. Per ora, il più grande aereo di controllo si sta svolgendo nella penisola di Dudley, nella parte orientale dell’isola. Le autorità vorrebbero vedere la scomparsa dei gatti selvatici entro il 2030, ma questo è ambizioso. Ciò richiede uno sforzo coordinato e l’approvazione dei residenti, sebbene la popolazione locale nel suo insieme sia favorevole a questo programma. La fauna autoctona è davvero considerata un bene da preservare.

La predazione del dunnart di Kangaroo Island (Australia) da parte del gatto selvatico minaccia la scomparsa di questo marsupiale endemico. © Patrick Hodgens e tutti / Rapporti scientifici

Sull’isola di Molène, prese di mira le procellarie delle tempeste

Tra le isole bretoni nel Mar Iroise, Molène sembra la più esposta a questo fenomeno. Esteso su 72 ettari, esso concentra il 75% della popolazione nazionale di procellarie delle tempeste (Hydrobates pelagicus), una specie protetta che è anche il più piccolo uccello marino d’Europa. Nel 2013 e nel 2015, più di 300 individui sono stati uccisi dagli artigli dei gatti selvatici. Un’osservazione pubblicata sul giornale della League of Protection of Birds Ornito nel 2018 ha notato tracce di predazione sulle procellarie delle tempeste a partire dal 2007, spingendo le prime misure per limitare la presenza di gatti.

Nel 2011 il comune di Molène aveva avviato un programma di regolamentazione in collaborazione con il Parco Naturale Marino dell’Iroise: i 160 residenti annuali avevano ricevuto una lettera di sensibilizzazione sulla fauna della loro isola, esortandoli a identificare e sterilizzare il proprio gatto per limitarne la proliferazione . A causa di un’impennata della predazione, con una media di 300 cadaveri identificati ogni anno, il comune ha autorizzato l’installazione di gabbie di cattura. I veterinari sono stati incaricati di catturare gatti selvatici o senza proprietario per sterilizzarli o mandarli in adozione sulla terraferma. Le associazioni per la protezione della fauna selvatica fanno appello alla responsabilità dei proprietari di gatti di sterilizzare i loro animali. Al momento dello studio, sull’isola erano presenti tra gli 80 ei 100 gatti, per lo più domestici.

La procellaria delle tempeste nidifica a terra, tra le rocce, il che la rende facile preda per i gatti. © Jean-Louis Le Moigne / BIOSPHOTO / BIOSPHOTO VIA AFP

Sono interessate altre isole della Francia continentale, come Port-Cros e Porquerolles al largo della città di Tolone. I gatti selvatici cacciano lì, ad esempio, la berta mediterranea (Puffinus yelkouan), un uccello marino classificato come vulnerabile che nidifica anche a terra, in cavità rocciose. All’inizio del 2022 sono iniziate anche le operazioni di identificazione e sterilizzazione dei gatti nelle isole bretoni di Sein e Ouessant, che potrebbero sperimentare fenomeni simili.

Decine di isole colpite

Nella maggior parte dei casi, la fauna delle isole si è sviluppata in isolamento nel corso di migliaia di anni, senza grandi interruzioni della catena alimentare. In assenza di predatori, le specie insulari non hanno acquisito riflessi di volo o comportamenti di evitamento: molte non hanno resistito all’introduzione di predatori o alla denaturazione del loro habitat. Alcuni uccelli che si sono abituati a nidificare a terra hanno, ad esempio, perso la capacità di volare, in particolare in Nuova Zelanda, dove l’arrivo del gatto è stato catastrofico: lo xenico di Stephens (Xenicus lyalli), un piccolo passeriforme incapace di volare, si estinse entro dieci anni dall’arrivo degli europei sull’isola di Stephens. Oggi l’emblematico kiwi della Nuova Zelanda, che non vola, è minacciato anche dal gatto selvatico. Una piccola località aveva anche suggerito, nel 2018, di vietare ai residenti di possedere un gatto per proteggere la fauna di una riserva circostante.

Il modello è simile su molte isole. In Nuova Caledonia, il gatto selvatico caccia lucertole, gechi e pipistrelli della frutta. A Reunion, due uccelli, la procellaria Barau e il tuit-tuit, sono a rischio di estinzione. In Guadalupa e Martinica, il gatto attacca l’iguana delle Piccole Antille. Nell’arcipelago delle Seychelles, che ha una delle più grandi diversità di uccelli e lucertole al mondo, i gatti sono il nemico numero uno e su alcune isole sono state prese in considerazione diverse misure di eradicazione totale. Nelle isole subantartiche di Kerguelen e nell’arcipelago del Crozet, il gatto selvatico uccide ogni anno più di un milione di uccelli, tra cui molti giovani albatri: nel 1976 uno studio ha confermato che i gatti sono stati responsabili dell’estinzione di una dozzina di specie di uccelli marini. Nell’isola di Guam, nel Mar delle Filippine, la reintroduzione del Guam rail, un uccello estinto in natura, è resa impossibile dai troppi gatti selvatici. Uno studio del 2004 pubblicato su Biologia della conservazione riferì che i gatti erano stati sradicati da 48 isole in tutto il mondo, sin dalle prime decisioni di ripristinare la loro fauna originaria. Si sono svolti principalmente in Messico, Nuova Zelanda, Pacifico, Seychelles o Caraibi.

Tuttavia, l’eradicazione dei gatti è una decisione di ultima istanza, spesso considerata crudele, che deve passare attraverso l’approvazione delle autorità locali e dei residenti. Nel 2020, tre deputati francesi hanno presentato un emendamento per classificare il gatto nella categoria degli animali “nocivi”. Era stato ritenuto inammissibile dall’Assemblea nazionale. Per evitare di arrivare a tali estremi, è necessario sollevare la questione della limitazione del numero di gatti in questi fragili ecosistemi, attraverso la responsabilità dei proprietari di animali.

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