I sonnellini diurni più lunghi possono essere un segno precoce di demenza?

Dopo una brutta notte di sonno, i medici consigliano spesso di concedersi un pisolino per recuperare e resistere fino alla sera successiva. Ma nelle persone anziane, tempi di pisolino più lunghi potrebbero essere un primo segno di demenza.

Finora, la ricerca volta a determinare in che modo il sonnellino influenzi la cognizione negli adulti ha avuto risultati contrastanti. Alcuni studi sembrano indicare che il pisolino sia benefico per la cognizione nei giovani adulti. Altri, condotti sugli anziani, suggeriscono al contrario che fare un pisolino potrebbe essere collegato al verificarsi di disturbi cognitivi.

Negli anziani, il sonnellino può essere collegato al verificarsi di disturbi cognitivi – pxhere.com CC0

Tuttavia, molti di questi studi si basano solo su dati di autovalutazione. Tuttavia, in alcuni casi, questa metodologia potrebbe non essere sufficientemente precisa: le persone con deterioramento cognitivo in particolare possono avere difficoltà a fornire informazioni affidabili sulla durata o sulla frequenza dei loro sonnellini.

In qualità di epidemiologo che studia il sonno e la neurodegenerazione negli anziani, ho studiato se i cambiamenti nei modelli di pisolino potessero essere predittori di declino cognitivo. I risultati che ho ottenuto con i miei collaboratori mostrano che è normale che la durata dei sonnellini aumenti con l’età, ma che un allungamento eccessivo potrebbe benissimo essere un segno di declino cognitivo.

VIDEO : Il sonno e il morbo di Alzheimer potrebbero essere collegati (sottotitolato VO)

Legame tra sonnellino e demenza

Disturbi del sonno e sonnellini inopportuni sono sintomi ben noti associati a forme da lievi a moderate di malattia di Alzheimer, così come ad altre forme di demenza negli anziani. Spesso, con il progredire della malattia, questi sintomi diventano più estremi: i pazienti sono sempre meno in grado di addormentarsi quando vanno a letto, hanno maggiori probabilità di svegliarsi durante la notte e quindi più inclini a sentirsi assonnati durante il giorno.

Per esaminare il legame tra sonnellino e demenza, io e i miei colleghi abbiamo studiato un gruppo di 1401 persone con un’età media di 81 anni. Queste persone hanno partecipato al progetto Corsa alla memoria e invecchiamentouno studio longitudinale per analizzare il declino cognitivo e il morbo di Alzheimer. Per quattordici anni, i partecipanti hanno indossato un dispositivo, simile a un orologio da polso, destinato a monitorare la loro mobilità. I periodi di inattività prolungata sono stati interpretati come sonnellini.

Il progetto Rush Memory and Aging mirava ad analizzare il declino cognitivo e il morbo di Alzheimer
Il progetto Rush Memory and Aging mirava ad analizzare il declino cognitivo e il morbo di Alzheimer – Drphuc/Pixabay

All’inizio dello studio, circa il 75% dei pazienti non mostrava segni di declino cognitivo. Tra gli altri pazienti, il 4% era affetto dal morbo di Alzheimer e il 20% da un moderato declino cognitivo, che è spesso foriera del rischio di insorgenza di demenza.

Nel corso degli anni, la durata giornaliera dei sonnellini è aumentata per tutti i partecipanti, tuttavia abbiamo visto differenze tra le persone con malattia di Alzheimer e quelle senza. I sonnellini dei partecipanti che non hanno sviluppato un deterioramento cognitivo si sono allungati in media di 11 minuti all’anno.
Nelle persone per le quali è stata stabilita una diagnosi di deterioramento cognitivo moderato, questa durata è più che raddoppiata: la durata dei sonnellini è aumentata in media di 25 minuti all’anno. Infine, nei partecipanti per i quali è stata fatta una diagnosi di malattia di Alzheimer, questo allungamento è nuovamente triplicato, raggiungendo in media 68 minuti aggiuntivi all’anno.

Alla fine, abbiamo scoperto che le persone anziane che facevano un pisolino almeno una volta al giorno, o dormivano più di un’ora durante il giorno, avevano il 40% in più di probabilità di sviluppare il morbo di Alzheimer rispetto a quelle che non lo facevano. quelli che hanno fatto un pisolino che non è durato più di un’ora. Questi risultati sono rimasti invariati anche dopo la correzione di fattori come le attività quotidiane, le malattie o l’assunzione di farmaci.

Il pisolino fa parte del normale processo di invecchiamento, a patto che la sua durata non si allunghi eccessivamente
Fare un sonnellino fa parte del normale processo di invecchiamento, a condizione che la sua durata non sia eccessivamente allungata – Tom Ang/Photodisc – Getty Images (via The Conversation)

Pisolino e il cervello “l’Alzheimer”.

Il nostro studio dimostra che tempi di pisolino più lunghi sono una parte normale dell’invecchiamento, ma solo in una certa misura. I nostri colleghi dell’Università della California, a San Francisco, hanno identificato un meccanismo che potrebbe spiegare perché le persone con demenza fanno sonnellini più lunghi e più frequenti.

Hanno effettuato il confronto post mortem del cervello di persone morte senza essere state colpite da alcun declino cognitivo con il cervello di persone affette dal morbo di Alzheimer. I risultati hanno rivelato che in quest’ultima, tre regioni del cervello ospitavano meno cellule nervose (neuroni) coinvolte nella veglia. Questi cambiamenti neuronali sembrano essere collegati alla presenza di aggregati proteici Tau, marcatori del morbo di Alzheimer che si formano quando detta proteina Tau, che aiuta a stabilizzare i neuroni sani, forma grumi che alla fine impediscono la comunicazione tra i neuroni.

Sebbene il nostro studio non dimostri che l’aumento dei sonnellini porti al declino cognitivo, indica che i sonnellini prolungati sono un potenziale segnale di invecchiamento accelerato. Ulteriori ricerche determinerebbero se il monitoraggio della durata dei sonnellini potrebbe aiutare a rilevare meglio l’inizio del declino cognitivo.

Questa analisi è stata scritta da Yue Leng, assistente professore di psichiatria all’Università della California (San Francisco).
L’articolo originale è stato tradotto (dall’inglese) poi pubblicato sul sito di La conversazione.

Dichiarazione di interessi
● Yue Leng riceve finanziamenti dal National Institute on Aging.

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