Gli acari che abitano il nostro viso avrebbero finalmente un ano e si evolverebbero verso una drammatica perdita genetica

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Il nostro corpo ospita un intero microecosistema complesso e diversificato, che funge ad esempio da ospite permanente di migliaia di minuscoli acari del genere Demodex. Colonizzando i pori della pelle (corpo e viso), il loro modo di vivere e la loro biologia restano però ancora poco conosciuti. Le ipotesi suggerivano che questi acari non avessero un ano e muoiono evacuando tutti i rifiuti accumulati durante la loro breve vita. Queste teorie hanno contribuito in particolare a incriminarli per varie malattie della pelle. Gli specialisti degli acari della polvere stanno ora cambiando la situazione grazie al sequenziamento genomico: hanno scoperto di avere finalmente un ano. Inoltre, questi aracnidi si evolverebbero verso uno stile di vita simbiotico obbligatorio e potrebbero portarci benefici per la nostra salute, come il microbiota intestinale. Un’altra importante scoperta: il declino del loro genoma porterebbe alla loro estinzione come specie separata.

Sia l’interno che l’esterno del nostro corpo brulicano di vita. Scoperti per la prima volta nel condotto uditivo umano nel 1800, due specie di acari abitano la nostra pelle, tra cui Demodex follicolorumche si trova principalmente sul viso e Demodex brevis. Gli acari follicolari sono anche gli unici metazoi (animali multicellulari) a vivere l’intera vita sull’uomo. Essendo aracnidi (comprese zecche, ragni, ecc.), tuttavia, sono così piccoli che è impossibile sentirli muoversi o vederli ad occhio nudo.

I demodex hanno la forma di piccoli vermi tozzi a otto zampe e amano aggrapparsi ai nostri follicoli piliferi ricchi di sebo, di cui si nutrono. Trascorrono così la maggior parte della loro breve vita (non più di tre settimane) a testa in giù nei pori e emergono solo per accoppiarsi. Inoltre, la composizione della popolazione di acari cutanei è ereditata dai genitori fin dai primi istanti di vita, ed è quindi specifica per ogni individuo.

I biologi presumevano che il Demodex non avesse l’ano. Questa ipotesi suggerisce quindi che i rifiuti fecali si accumulino quindi all’interno del loro piccolo corpo per tutta la vita e vengano rilasciati solo al momento della loro morte.

I dermatologi hanno ipotizzato che l’abbondanza di questi acari (e i batteri che si ritiene espellono quando muoiono) fossero implicati in malattie della pelle come la rosacea. ” È più facile e veloce incolpare gli acari afferma Alejandra Perotti, co-autore principale del nuovo studio e ricercatore presso l’Università di Reading nel Regno Unito.

Una nuova ricerca co-guidata dalle Università di Bangor e Vienna sembra confutare questi presupposti profondamente radicati. I risultati del sequenziamento genomico, presentati sulla rivista Biologia Molecolare ed Evoluzionemostralo Demodex follicolorum avrebbe davvero un ano e può espellere i suoi rifiuti per tutta la vita. Rivelano anche che questi acari si evolvono da un parassita obbligato che danneggia l’ospite a un simbionte obbligato (che fornisce benefici all’ospite mentre dipende e si nutre di esso).

Un genoma in declino

Secondo gli autori del nuovo studio, l’eccessivo numero di acari rilevato nelle persone affette da rosacea o altre malattie della pelle potrebbe essere una conseguenza di queste malattie e non la causa, come ipotizzato dalle vecchie teorie. Inoltre, il sequenziamento del genoma degli acari ha dimostrato che, essendo dotati di ani, questi animali alla fine non scaricano le presunte grandi quantità di escrementi pieni di batteri, che dovrebbero infettare la pelle, tutto in una volta.

I ricercatori del nuovo studio hanno fatto un’altra importante scoperta, secondo la quale gli acari della polvere si sono evoluti riducendo il loro intero codice genetico. In particolare, sono dotati di un genoma molto semplice (il minor numero di geni codificanti tra i panartropodi), che probabilmente permette loro di vivere con le cellule minime necessarie. Le loro gambe, ad esempio, sono controllate solo da una singola cellula muscolare.

Inoltre, la riduzione del numero di cellule nei parassiti inizia generalmente all’inizio del loro stadio di sviluppo. Tuttavia, il maggior numero totale di celle nel file Demodex follicolorum si osserva solo allo stato pupale (allo stadio terminale adulto), suggerendo che la riduzione cellulare non inizia fino all’età adulta. Ciò includerebbe il primo passo evolutivo della specie che adotta uno stile di vita endosimbiotico (una forma di simbiosi in cui uno dei due organismi vive all’interno dell’altro).

Il demodex si sarebbe anche evoluto per adottare un ritmo di vita giorno/notte unico e condizionato dalla melatonina dell’ospite umano. Avrebbe quindi perso la capacità di sopravvivere alla luce ultravioletta. Oltre all’endogamia estrema (la scelta di un compagno all’interno di un piccolo gruppo), la perdita dei geni di riparazione del DNA potrebbe portare all’estinzione della specie come individuo distinto. Già osservato nei batteri, questa potrebbe essere la prima volta che il fenomeno viene osservato in un animale.

Fonte: Biologia Molecolare ed Evoluzione

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