Batteriofagi, virus che potrebbero salvare milioni di vite

pubblicato lunedì 04 aprile 2022 alle 21:29

Può sembrare strano durante una pandemia che ha ucciso milioni di persone e sconvolto il mondo, ma un certo tipo di virus, i batteriofagi, potrebbe salvare altrettante vite.

La Georgia, piccolo paese del Caucaso, è in prima linea nella ricerca sulla resistenza batterica agli antibiotici.

A lungo trascurati in Occidente, i batteriofagi o virus che si nutrono di batteri vengono ora utilizzati in alcuni casi medici difficili, come questa donna belga che ha sviluppato un’infezione pericolosa per la vita dopo essere stata ferita nell’attentato del 2016 all’aeroporto di Bruxelles.

Dopo due anni di trattamento antibiotico inefficace, i batteriofagi inviati dalla Georgia hanno sconfitto la sua infezione in tre mesi.

“Usiamo questi fagi che uccidono i batteri nocivi” per curare i pazienti quando gli antibiotici falliscono, afferma Mzia Kutateladze, dell’Istituto georgiano dei batteriofagi Eliava.

Anche un’infezione banale può “uccidere un paziente perché l’agente patogeno ha sviluppato resistenza agli antibiotici”, aggiunge la signora Kutateladze.

I fagi, noti da un secolo, erano stati in gran parte dimenticati quando gli antibiotici hanno rivoluzionato la medicina negli anni ’30.

– Lo scagnozzo di Stalin –

L’uomo che contribuì maggiormente al loro sviluppo, lo scienziato georgiano George Eliava, fu giustiziato nel 1937 per ordine di un altro georgiano, Lavrenty Beria, scagnozzo di Stalin e capo della sua polizia segreta.

Eliava aveva lavorato all’Institut Pasteur di Parigi con il microbiologo franco-canadese Felix d’Herelle, uno dei due uomini accreditati di aver scoperto i fagi, e aveva convinto Stalin a invitarlo a Tbilisi nel 1934.

Ma la loro collaborazione è stata interrotta quando Beria ha fatto uccidere Eliava, per una ragione rimasta misteriosa.

Con l’Organizzazione Mondiale della Sanità che dichiara la resistenza antimicrobica un problema per la salute globale, i fagi, che possono colpire i batteri lasciando intatte le cellule umane, stanno tornando in auge.

Secondo uno studio recente, i superbatteri potrebbero uccidere fino a dieci milioni di persone all’anno quando la resistenza antimicrobica, dovuta all’uso eccessivo di antibiotici, raggiunge il suo picco, che potrebbe verificarsi entro 30 anni.

Sebbene i farmaci a base di fagi non possano sostituire completamente gli antibiotici, i ricercatori sottolineano i principali vantaggi: economicità, nessun effetto collaterale, nessun danno agli organi o alla flora intestinale.

“Produciamo sei fagi standard che hanno un ampio spettro (di utilizzo) e possono curare molteplici malattie infettive”, assicura Lia Nadareishvili, medico dell’Istituto Eliava.

Tuttavia, nel 10-15% dei pazienti, i fagi standard non funzionano e “dobbiamo trovare fagi in grado di uccidere il ceppo batterico in questione”, specifica.

I fagi adatti a infezioni rare possono essere selezionati dalla vasta collezione dell’istituto, la più ricca del mondo, o trovati nelle acque reflue, nell’acqua inquinata o nel suolo, afferma Kutateladze.

L’istituto può persino “addestrare” i fagi in modo che “possano uccidere un numero sempre maggiore di batteri nocivi”. “È una terapia economica e facilmente accessibile”, dice.

Un ingegnere meccanico americano di 34 anni, affetto da una malattia batterica cronica da sei anni, ha detto all’Afp di “sentire già un miglioramento” dopo due settimane all’istituto di Tbilisi.

– Trattamento definitivo –

“J’ai essayé tous les traitements possibles aux États-Unis”, a déclaré Andrew, qui n’a voulu donner que son prénom, et fait partie des centaines de patients du monde entier venant chaque année en Géorgie pour un traitement de la dernière fortuna.

Oltre alla medicina, i fagi sono già usati per prevenire il deterioramento del cibo e possono essere usati in agricoltura “per proteggere le colture e gli animali dai batteri nocivi”, afferma Kutateladze. L’Istituto Eliava ha già condotto ricerche sui batteri che prendono di mira il cotone e il riso.

I batteriofagi sono anche in grado di combattere le armi biologiche o combattere il bioterrorismo, i ricercatori canadesi hanno pubblicato nel 2017 uno studio sul loro uso per contrastare un attacco con l’antrace in luoghi pubblici affollati.

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